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揭秘暗物質 獻力拓太空

「港大一号」六占鳌头 明年升空探软X射线讯号

宇宙万象的奥秘令人着迷,在科研世界最为尖端前沿的太空科学领域,其实亦有不少香港科学家默默耕耘,用不同形式探索广阔无垠的穹苍。香港文汇报今日起推出系列专题,通过报道他们的研究工作,带领读者以科学角度,从地图上一小点的香港,一窥漫天星际间的谜团。

香港文汇报讯(记者 姜嘉轩)国家太空事业近年取得重大突破,随着2019年到临,香港将可更直接参与其中!香港大学正联同多所内地大学及科技机构合作研制本港历来首个科研卫星「香港大学一号」,预计明年中升空,专门探索宇宙中的软X射线讯号。项目负责人之一、港大太空研究实验室副总监苏萌接受香港文汇报专访时兴奋指,该卫星于开创性及技术上成功打破多个「历史第一」(见表),期望在两年运行期内,能为探索暗物质、观测彗星等国际前沿科学问题找到第一手证据,为人类开拓太空知识作出贡献。

2016年加盟港大的苏萌,过往曾参与美国NASA的太空项目及中科院「悟空号」卫星的工作。他认为,探月、火星探测、太空站等国家航天工程已有相当大成就,惟有关太空科学探索的卫星却不多,目前天文学的发现及命名几乎都是西方包揽,说明中国仍有很大进步空间,「港大一号」正是在此背景下应运而生。

苏萌提到,科研卫星在内地一般属国家项目,由中科院主导政府支付经费,从立项到落实需时较长,普遍要5年至10年;惟要应对前沿科学问题,反应愈快愈好,「想要有国际竞争力,timing(时机)很重要,我们的卫星两年前首次提出想法,预计明年6月已可升空,全程不到三年时间」,而这正是由大学主理的优势。

他续指,国家卫星要应付较多需求和任务,规模与体积较大,制作时间较长,相比下「港大一号」设计更有针对性,可造得「更专更细」。实际体积方面,苏萌表示「悟空号」卫星重量约1,850公斤,而「港大一号」卫星则仅50公斤,属于微小级别,所需时间自然减少。

「重有重理由,轻有轻优势」

不过他笑言,卫星设计「重有重理由,轻有轻优势」,绝不能因「港大一号」体积小而看轻其能力,对它能成功执行探测暗物质、彗星、太阳风与地球磁场互动等任务(见另稿)充满信心。

「港大一号」由港大连同南京大学天文与空间科学学院、中国航天科技集团有限公司五院508所、北京航天驭星科技公司以及北京起源太空科技公司合作研制。

被问及打造卫星的花费,苏萌坦言,若从零开始研发或达数千万元,大学难以支持,犹幸国家科技发展迅速,很多先进技术早已齐备,只需要好好整合,「是次为我们制作卫星的单位,本身亦有为国家制作卫星、火箭等,技术水平成熟」,而卫星中关键的「龙虾眼」聚焦X射线技术,工程团队亦已做好技术孵化,如能针对相关场景便可应用。

当港大提出项目后,不同合作单位都认同构思具备科学潜力,符合国家日益重视太空科学发展的大趋势,亦可为其产品技术找到发挥舞台,各方于是一拍即合,成就这次历史性突破。

冀2021年发表首个科学成果

按照计划,「港大一号」将于明年中升空,寿命为期两年,苏萌期望于2021年便可发表首个科学成果。

他又笑言,卫星命名为「一号」,当然希望二号、三号陆续有来,前者更已有初步构思,希望制作红外望远镜,用以观察小天体及了解太阳系起源,同时用以发掘近年太空热话之一的「第九行星」之谜。

除科学研究外,「港大一号」亦肩负人才培训的任务,苏萌确认,港大生将有机会参与卫星子系统的建设,初步反应很热烈,目前实验室已安排感兴趣的学生处理教学用的小型立方卫星,作为基础技术训练。另港大亦投资1,000万元于浙江科研创新研究所设立太空实验室,学生亦可于浙江大学微小卫星研究组的支援下参与卫星组装。

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