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港深科研人员通力合作 开辟肠道检测新天地

肠道肿瘤目前仍是难以治愈的顽疾。面对肠道肿瘤对民众健康的威胁,来自内地和香港的学者基于「及早发现疾病」的理念,针对肠道肿瘤的检测机制与方法进行了多年研究,竭力实现疾病检测自主化、个体化、简便化的目标,取得了新的突破和成就。日前在深圳举行的科研成果发布会上,其科研团队成员亦讲述了其中的艰辛和不易。■文:香港文汇报记者 徐全、受访人供图

看病就医逐渐社区化、街坊化是社会发展的一个趋势。但是遭遇重大疾病,人们仍会选择前往大医院去进行检测。人类面临的疾病有千万种,如何让疾病检测也个体化,不仅是一个科技层面的问题,也是社会资源分配模式的探讨。尤其是对于遭遇重大风险性健康挑战的人而言,让自己成为健康检查某个程度上的主体而非仅仅是对象,也是提升生活品质的一种需要。

突破传统肠道疾病检测限制

miR-92a检测试剂盒可以让检测者或病人自主透过粪便的提取、保存并交由检测机构进行筛查,来确定肠道是否罹患肿瘤疾病。这种体外检测的模式,是科研上的一大突破。就这一检测方法的科学理论基础而言,乃是香港中文大学的科研团队经过多年努力,成功协助找出了miR-92a这个癌症标志物,这是一个非编码核糖核酸(简称RNA)家族的大分子,是诊断结肠癌的有用指标:即,粪便样本中的miR-92a的水平愈高,患上大肠癌的风险愈大,高水平人士中有七至八成都确诊为患者。

人人都有检查肠道的需要,但是人人都害怕进行肠镜的检测,因为传统的检测方式会给病人带来诸多痛苦与不便。毕业于香港中文大学、参与了miR-92a试剂盒研究的博士梁宁表示,据了解,国内外目前结直肠癌筛查的主要手段仍以便潜血和肠镜检查为主。但阳性结果不能确定出血与结直肠癌的关系,阴性结果也不能排除无效到出血症状的结直肠癌,因此便潜血检测对于结直肠癌早期预防能力非常有限。结直肠癌的临床常规诊断目前最有效的检测方法为结肠镜检查,但因结肠镜检查的低依从性(被检查者要忍受痛苦、耗时长、禁忌症多)、肠道准备条件对检测数据完整性的影响、肠镜操作技术要求、麻醉风险等诸多因素,限制肠镜检查形成完全意义的有效筛检。

「相较于传统的肠道肿瘤检测手段,miR-92a试剂盒的优势,在于用更加简便、快捷和精准有效的方式,去知道检测者身体中的肠道状况如何。」梁宁介绍道,突破传统的肠镜检查的局限,miR-92a对肠道肿瘤的检测则是以试剂盒的样态呈现出来。受检者只需提供微量粪便样本即可实现结直肠癌的检测,不会对受检者造成痛苦及不适,能被受检者普遍接受,于结直肠癌的辅助诊断提供了一种较为方便的方法,可以较快的提供检测结果以指导医生对患者的诊治,对于高危人群同时由于不同原因拒绝进行肠镜检查患者的结直肠癌临床辅助诊断具有较高的应用价值。梁宁更具体介绍说,结直肠癌患者粪便样本中miR-92a含量特征性增高,证实miR-92a可作为结直肠癌分子检测靶标;结合结直肠肿瘤病理特征,病灶处癌细胞由于新陈代谢较正常细胞更快,导致其对于肠黏膜黏附力较差,癌细胞脱落后经粪便排泄于体外。此项检测可以精准针对结直肠癌脱落细胞中的miR-92a进行含量分析,能够起到及早发现癌症及癌前病变的作用。

港深合作 攻克诸多难关

据了解,美欧发达国家在过去15-20年间,力行结直肠癌早筛、早诊、早治。以美国为例,美国政府已实现结直肠癌死亡率在过去近20年内连续下降。与之相反,中国在过去相近时间内,结直肠癌发病率及死亡率逐年上升。内地目前在北京、天津、上海、广州、深圳等地已开始推行结直肠癌早筛、早诊,力求遏制结直肠癌对国计民生的威胁。这也成为研发miR-92a的动力。

而这一技术突破,更是香港和深圳两边通力合作的结果。香港中文大学于君教授团队作出了基础科研的贡献。早在2011年香港中文大学于君教授研究团队就发现了多个结直肠癌的micro RNA标志物,并在威尔斯亲王医院进行小规模的临床验证。次年中文大学方面在GUT杂志中发表并指出结直肠癌患者粪便中miR-92a水准显著高于正常人,由此奠定了理论基础。深圳方面,则是由晋百慧生物在2013年与中文大学进行研发立项,并负责科研成果的产业转化。可以说,研究成果的取得是双方通力合作、发挥港深各自优势的一次尝试。另一方面,miR-92a检测试剂盒于2017年获得中国国家自然科学二等奖,其基于对粪便样本中miR-92a含量的检测,提供关于结直肠癌早期病变及术后评价的分子水准证据。

而在科研过程中,存在诸多挑战和困难,包括样本的确定与采集、内参标准的选择、合作临床研究等,在深港两地科研团队的努力下被克服。「很多时候,针对研究成果的配套研究,对于整体研究的成败起到的作用会更大,」梁宁这样告诉记者。例如在样本采集上,检测者自己采集样本时由于采集不便或遭遇垃圾污染,会使得样本遭受破坏。在经过反覆试验之后,科研团队针对粪便采集一节,设计开发粪便检测采样套装,受检人按照说明操作,可方便完成样本采集,且实现采样现场粪便污染垃圾零留存。而样本的存储运输上也同样遭遇类似问题。在科研者主导的基础研究阶段,使用的样本常以超低温冻存为主要的样本保存手段。但当这一技术由检测者自己在日常环境使用时,超低温冻存的样本保存方式对产品在临床诊断、社会上频密众多的商业体检及人群筛查等各细分市场的现实服务场景和流程中将显著增加应用难度和运作成本。科研团队根据这一实际情况,配套研发了样本采集工具及样本保护液,使得样本的有效保存时间可以达到一周。

方便高危人群的技术创新

梁宁对记者表示,近5年内,美、德等国已陆续出现结直肠癌体外分子诊断技术和产品。检测对粪便或血液样本中基因突变或结合粪便潜血为靶标作单重或多重基因检测,以此实现结直肠癌临床诊断的有效补充。这可以说是全人类在疾病预防方面的一种伟大尝试。他说,由于西方人和东方人的身体特质具有极大差异,因此外国的研究成果在东方进行运用时,会遭遇到个体差异的难题。从这个角度上说,研究适合东方人特别是华人社会的疾病检查媒介显得非常重要。miR-92a基于对中国人群的研究,其应用将涉及临床辅助诊断、预后监测、高风险人群预防等各细分方向,助力实现对结直肠癌的早发现、早诊断、早治疗。

目前而言,结直肠癌高风险人群包括45岁以上人群;经常出现腹泻、便秘、便血及腹痛等症状者;不明原因的消瘦、贫血及乏力者;直系亲属具有结直肠癌史或本人具有癌症史者等。此外,临床疑似肠癌或患有肠息肉者、经临床医生诊断需要检测肠镜者都属于需要留意自身健康的人士。肠道癌症对中国内地和香港两地民众而言,是健康保护上的严重威胁。就本港实际情形而言,根据研究,由于快速的生活节奏和工作压力,人们的消化道面临极大的健康压力,肠道肿瘤已经是港人健康的一大挑战。在目前的医学还没有有效针对这一类疾病的治疗方案情形下,用科学的手段进行早期预防和检测显得非常重要。

「显然,这一次miR-92a的研究成功,是深港两地科研团队的一次典范合作,两边在共同的民生和社会健康议题上,具有非常广泛的共同需要与协作空间,未来的优势互补、相互借鉴,对完善整个科研环境、创造新的科研成果,都具有非常重要的意义,」一位参与科研的学者对记者如是表示。

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